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A Pastoral Statement from the Bishop of New Jersey
April 15, 2020
Greetings in the Name of the Risen Christ!  
Jesus commanded us to “love the Lord your God with all your heart, and with all your soul, and with all your mind,” and to “love your neighbor as yourself” (Matthew 22:37). In our response to the COVID19 pandemic, we in the Diocese of New Jersey are prioritizing the love of God and God’s people over all other concerns.  From late February when we had to make the first difficult decision to postpone our Diocesan Convention, through the suspension of in-person worship services, every directive I have issued has been toward this end and this end alone.
We are likely now at the apex of Coronavirus infections in the State of New Jersey. During this time, it is projected that our hospitals and health care facilities will be completely overwhelmed. As the infection rate peaks and hospitalizations increase, New Jersey is expected to face a critical shortage of ventilators. Moreover, our health care personnel and first responders do not currently have adequate protective equipment to keep them safe. This means that every unnecessary, avoidable infection places, not only the person infected in extreme jeopardy, it also endangers our first responders and health care providers. 
While authorizing travel for “religious purposes,” the spirit and letter of the Governor’s Executive Orders #104 and 107 is clearly to encourage us all to remain at home except as absolutely necessary. He is not alone.  Doctors, nurses, first responders and all those who are required to be out and place themselves at risk are begging those of us who do not need to go out to remain at home. Social media is filled with health-care providers’ profile pictures framed with the words, “Protect my life; stay at home!”  or “I go to work to keep you safe; please stay at home to keep me safe.” Given the heroic sacrifices that they are all making in the most trying conditions, I believe we have a sacred and moral obligation to do what they are begging us to do.
With this conviction, I directed that small groups should not continue going to our church buildings to live stream or record video worship unless those involved live together.  The current directives governing the use of our church buildings will remain in effect at least through the month of May.  Many of the members of our congregations are numbered among those considered “vulnerable.”  Caring for them demands a conservative and cautious response. As we move through this crisis, I will be following the guidance of The New Jersey Department of Health, the Governor’s Office and consulting people who have expertise, especially as we consider when and how we will exit this current mode of being church.
Some believe that I am allowing the government to repress the free practice of our religion. This is not true.  I am allowing myself and the Diocese to be driven by Christ’s commandment to love our neighbors and to do to others as we would have them do to us. While small groups of people may indeed have the Constitutional right to go to our churches and video services, the question we must ask is ought they to do this in this current environment? Just because we can do something, should we?

In addition to asking myself these questions, I have received numerous e-mails from people who are worried and concerned that my allowing this sort of on-line worship placed people at risk unnecessarily. I have heard from persons worried about their clergy persons, who have underlying health concerns who, despite my urging to the contrary, felt compelled to go to church and participate in the on-line videoing of the service.
Similarly, Church musicians have contacted me, deeply concerned about their own health and safety.  As someone also recently said to me, “we don’t want people driving unnecessarily either.  You don’t want to end up in the hospital from a car accident these days.”  As I have participated in offering on-line, live worship from church sanctuaries and watched others offering it, I have seen slip-ups that, in fact, could be life threatening.
Given the very real threats that we now face and the reality that we have viable options for on-line worship that do not require groups, no matter how small, to go to our churches, thereby risking spreading the contagion, I concluded that I ought not to encourage, and should not allow, the practice of “skeleton crews” to continue going to our churches while we are in the height of this crisis.
If, by our abundance of caution, born of God’s commandment that we love one another, we can prevent even one person from becoming infected, if we can keep one physician from having to make the awful decision of which patient they need to provide a ventilator for over another, or prevent one first-responder from having to go to the home of one of our members who got sick because they were infected by another in putting together on-line worship, then our temporary sacrifices will be both right and worth it.
Again, the sole objective of my directive is for us to “love our neighbors as ourselves,” by reducing the risk of spreading COVID-19 to as low a level as humanly possible, while recognizing that we have a responsibility to carry out Christ’s mission.  And we are carrying out Christ’s mission, albeit, in ways very different than any of us are used to or could have imagined. 
Faith, worship, and fellowship are a lifeline for our people in times such as this. We simply have to do these differently than we do in “normal” times. Moreover, because people are sheltering at home, and because they are anxious and afraid, we need to make more of an effort to reach out to them. This will require a genuine partnership of lay and ordained leaders engaging in so-called phone-trees, “coffee hour” Zoom meetings, and in other creative ways. 
While we are offering on-line worship services from the Diocese, it is not my intent to centralize worship at the Diocesan level. As I have said to clergy and lay leaders in my weekly Zoom Town Halls, I encourage clergy and congregations to engage in on-line worship. My staff and I have often expressed in our various Town Hall and Focus Group meetings how inspired and encouraged we are at the number of congregations offering online worship and formation, and the creativity and variety of offerings presented.  This was especially true during Holy Week and Easter.  I am profoundly grateful to the clergy who worked incredibly hard and showed enormous creativity in offering worship that was rich and meaningful.
For those who need help, we offer assistance and advice on holding on-line worship to congregations that wish it.
I value the community and relationships that individual congregations share with one another and want us to sustain these practices long after we are once again able to gather in person. We are offering worship at the diocesan level for those congregationsof which we have manythat don’t have the resources to do it themselves or who don’t have clergy to do it.
Please do note, I am qualifying my previous directive in one respect: Clergy have my permission to perform grave-side services for those who have died, but only with a limited number of immediate family and in no case more than 10 persons. The use of church buildings for funerals is still prohibited until further notice.
I am aware that some point to retail stores being open, and sloppiness about “social distancing” being common in the marketplace and ask why we are observing such stringent standards in the face of this. In addition, some are challenged by the idea that businesses like liquor stores and gun shops are considered “essential businesses” and wonder why houses of faith are not viewed to be just as essential.
I believe we are very essential. I also have questions about some of the businesses that have received the “essential designation.”  The poor safe-distancing and hygiene practices at many public places concern me deeply. There is little I can do about these things. 
In reflecting about all this, I think of my response to my children when they were growing up and would ask to do something that a neighbor’s child or friend of theirs were doing, “well so and so is doing it!” My answer was always the same: “We’re not so and so; we’re the Stokes family.” My response in today’s context is: “We’re not so and so; we’re the Church and we are called to love our neighbors as ourselves.” This means doing everything we can to protect others.
Because it is possible to carry the Coronavirus and be asymptomatic, and because we have not achieved the capacity to test everyone, we must all work under the assumption that we are infected and could infect someone else. This is why the Centers for Disease Control and Prevention, the World Health Organization, the advisors to the President and the advisors to Governor Murphy and local health authorities are all strongly urging us all to stay home except when it is completely unavoidable. We have options for worship, prayer, and study that do not require us to venture forth. We must use these as well as we are able.  We must also be sensitive to the reality that others have no choice but to go forth, and that oftentimes those who earn the least in our society are placed the most at risk. 
Paul’s Letter to the Philippians articulates one of the great theological underpinnings of the Incarnation and Christ’s passion. Paul writes:
 Let the same mind be in you that was in Christ Jesus,
who, though he was in the form of God,
    did not regard equality with God
    as something to be exploited,
but emptied himself,
    taking the form of a slave,
    being born in human likeness.
And being found in human form,
   he humbled himself
    and became obedient to the point of death—
    even death on a cross.
Therefore God also highly exalted him
    and gave him the name
    that is above every name,
so that at the name of Jesus
    every knee should bend,
    in heaven and on earth and under the earth,
 and every tongue should confess
    that Jesus Christ is Lord,
    to the glory of God the Father.

In this strange, challenging, indeed, life-threatening season, we, as members of the body of Christ, are being asked to “empty ourselves”—to be Christ-like and give up much that is precious and life-giving to us, to do so out of our love for our neighbors. In the name of this same love, I am asking for people to stay at home as much as they are able and to offer worship from their homes, with the exception of worship teams who live together, in which case working together to produce on-line worship in the sanctuary does not add additional risk. I am asking people to stay as safe as they possibly can and to keep others safe.
In a recent post from Sojourner’s Magazine, the Presiding Bishop of The Episcopal Church, the Most Rev. Michael Curry, is quoted with words that should speak to all of us this Easter season:
“If the message of Easter is about [new life], then for us to fast from gathering for worship is our following the path of new life, new life for those who we might be hurt by gathering together and new life for us by learning to live—not for self alone, but for others and for God—that's resurrection.” 
May God bless you and those you love and keep you safe and healthy.

The Right Reverend William H. Stokes, D.D.
12th Bishop of New Jersey

Una declaración pastoral del obispo de Nueva Jersey
15 de abril de 2020


¡Saludos en el nombre de Cristo resucitado!

Jesús nos ordenó "amar al Señor tu Dios con todo tu corazón, y con toda tu alma, y ​​con toda tu mente", y "amar a tu prójimo como a ti mismo" (Mateo 22:37). En nuestra respuesta a la pandemia de COVID19, nosotros en la Diócesis de Nueva Jersey estamos priorizando el amor de Dios y al pueblo de Dios sobre todas las demás preocupaciones. Desde finales de febrero, cuando tuvimos que tomar la primera decisión difícil de posponer nuestra Convención Diocesana, a través de la suspensión de los servicios de adoración en persona, todas las directivas que he emitido han sido para este fin y solo para este fin.

Es probable que ahora estemos en la cúspide de las infecciones por Coronavirus en el estado de Nueva Jersey. Durante este tiempo, se proyecta que nuestros hospitales e instalaciones de atención médica estarán completamente abrumados. A medida que aumenta la tasa de infección y aumentan las hospitalizaciones, se espera que Nueva Jersey enfrente una escasez crítica de ventiladores. Además, nuestro personal de atención médica y los socorristas no cuentan actualmente con equipos de protección adecuados para mantenerlos a salvo. Esto significa que cada infección innecesaria y evitable coloca, no solo a la persona infectada en peligro extremo, sino que también pone en peligro a nuestros primeros respondedores y proveedores de atención médica.

Si bien se autoriza el viaje con "fines religiosos", el espíritu y la carta de las Órdenes Ejecutivas 104 y 107 del Gobernador es claramente para alentarnos a todos a permanecer en casa excepto cuando sea absolutamente necesario. El no está solo. Los médicos, las enfermeras, los socorristas y todos los que están obligados a salir y ponerse en riesgo nos están rogando a aquellos de nosotros que no necesitamos salir para quedarnos en casa. Las redes sociales están llenas de imágenes de perfil de los proveedores de atención médica enmarcadas con las palabras: "Protege mi vida; ¡Quédate en casa!" o "Voy a trabajar para mantenerte a salvo; por favor quédese en casa para mantenerme a salvo ". Dados los sacrificios heroicos que todos hacen en las condiciones más difíciles, creo que tenemos la obligación sagrada y moral de hacer lo que nos piden que hagamos.

Con esta convicción, ordené que los grupos pequeños no deberían continuar yendo a los edificios de nuestra iglesia para transmitir en vivo o grabar videos de adoración a menos que los involucrados vivan juntos. Las directivas actuales que rigen el uso de los edificios de nuestra iglesia permanecerán vigentes al menos hasta el mes de mayo. Muchos de los miembros de nuestras congregaciones están enumerados entre los considerados "vulnerables". Cuidarlos exige una respuesta conservadora y cautelosa. A medida que avanzamos en esta crisis, seguiré la guía del Departamento de Salud de Nueva Jersey, la Oficina del Gobernador y consultaré a personas con experiencia, especialmente cuando consideramos cuándo y cómo saldremos de este modo actual de ser iglesia.

Algunos creen que estoy permitiendo que el gobierno reprima la práctica libre de nuestra religión. Esto no es verdad. Me permito a mí y a la Diócesis ser guiados por el mandamiento de Cristo de amar a nuestro prójimo y hacer a los demás lo que quisiéramos que nos hicieran a nosotros. Si bien los grupos pequeños de personas pueden tener el derecho constitucional de ir a nuestras iglesias y servicios de video, la pregunta que debemos hacernos es si deberían hacerlo en este entorno actual. Solo porque podemos hacer algo, ¿deberíamos?

Además de hacerme estas preguntas, he recibido numerosos correos electrónicos de personas que están preocupadas y preocupadas de que permitir este tipo de adoración en línea ponga a las personas en riesgo innecesariamente. He escuchado de personas preocupadas por sus clérigos, que tienen problemas de salud subyacentes que, a pesar de mi insistencia en lo contrario, se sintieron obligados a ir a la iglesia y participar en el video en línea del servicio.

Del mismo modo, los músicos de la Iglesia me han contactado, profundamente preocupados por su propia salud y seguridad. Como alguien también me dijo recientemente, "tampoco queremos que las personas conduzcan innecesariamente. No querrás terminar en el hospital por un accidente automovilístico en estos días ". Como participé en la ofrenda en línea, la adoración en vivo de los santuarios de la iglesia y vi a otras personas ofreciéndola, he visto errores que, de hecho, podrían poner en peligro la vida.

Dadas las amenazas muy reales que enfrentamos ahora y la realidad de que tenemos opciones viables para la adoración en línea que no requieren grupos, por pequeños que sean, para ir a nuestras iglesias, arriesgándonos a propagar el contagio, concluí que debería no para alentar, y no debería permitir, la práctica de "equipos de esqueletos" para continuar yendo a nuestras iglesias mientras estamos en la cima de esta crisis.

Si, por nuestra abundancia de precaución, nace del mandamiento de Dios de que nos amamos, podemos evitar que incluso una persona se infecte, si podemos evitar que un médico tenga que tomar la horrible decisión de qué paciente necesitan proporcionar un ventilador por más de otro, o evitar que un socorrista tenga que ir a la casa de uno de nuestros miembros que se enfermó porque otro lo infectó al organizar la adoración en línea, thes nuestros sacrificios temporales serán correctos y valen la pena.

Nuevamente, el único objetivo de mi directiva es que "amemos a nuestro prójimo como a nosotros mismos", reduciendo el riesgo de propagar COVID-19 a un nivel tan bajo como sea humanamente posible, al tiempo que reconocemos que tenemos la responsabilidad de llevar a cabo la misión de Cristo . Y estamos llevando a cabo la misión de Cristo, aunque de maneras muy diferentes a lo que cualquiera de nosotros estamos acostumbrados o podríamos haber imaginado.

La fe, la adoración y el compañerismo son un salvavidas para nuestra gente en tiempos como este. Simplemente tenemos que hacer esto de manera diferente a como lo hacemos en tiempos "normales". Además, debido a que las personas se están refugiando en sus hogares y porque están ansiosas y asustadas, debemos hacer un mayor esfuerzo para llegar a ellas. Esto requerirá una asociación genuina de líderes laicos y ordenados que participen en los llamados árboles telefónicos, reuniones Zoom de "hora del café" y de otras maneras creativas.

Si bien ofrecemos servicios de adoración en línea desde la Diócesis, no es mi intención centralizar la adoración a nivel diocesano. Como le dije al clero y a los líderes laicos en mis ayuntamientos semanales de Zoom, animo al clero y a las congregaciones a participar en la adoración en línea. Mi personal y yo a menudo hemos expresado en nuestras diversas reuniones del Ayuntamiento y del Grupo de enfoque lo inspirados y alentados que estamos con la cantidad de congregaciones que ofrecen adoración y formación en línea, y la creatividad y variedad de las ofertas presentadas. Esto fue especialmente cierto durante la Semana Santa y la Pascua. Estoy profundamente agradecido al clero que trabajó increíblemente duro y mostró una enorme creatividad al ofrecer adoración que fue rica y significativa.

Para aquellos que necesitan ayuda, ofrecemos asistencia y consejos para celebrar el culto en línea a las congregaciones que lo deseen.

Valoro la comunidad y las relaciones que las congregaciones individuales comparten entre sí y quiero que mantengamos estas prácticas mucho después de que podamos volver a reunirnos en persona. Estamos ofreciendo adoración a nivel diocesano para aquellas congregaciones, de las cuales tenemos muchas, que no tienen los recursos para hacerlo ellos mismos o que no tienen clero para hacerlo.

Tenga en cuenta que estoy calificando mi directiva anterior en un aspecto: el clero tiene mi permiso para realizar servicios secundarios para aquellos que han muerto, pero solo con un número limitado de familiares directos y en ningún caso más de 10 personas. El uso de edificios de la iglesia para funerales aún está prohibido hasta nuevo aviso.

Soy consciente de que algunos puntos apuntan a que las tiendas minoristas están abiertas, y la negligencia sobre el "distanciamiento social" es común en el mercado y pregunto por qué estamos observando estándares tan estrictos frente a esto. Además, algunos se ven desafiados por la idea de que las empresas como las licorerías y las armerías se consideran "negocios esenciales" y se preguntan por qué las casas de fe no se consideran tan esenciales.

Creo que somos muy esenciales. También tengo preguntas sobre algunas de las empresas que han recibido la "designación esencial". Las malas prácticas de distanciamiento seguro e higiene en muchos lugares públicos me preocupan profundamente. Hay poco que pueda hacer sobre estas cosas.

Al reflexionar sobre todo esto, pienso en mi respuesta a mis hijos cuando crecían y les pedía que hicieran algo que el hijo de un vecino o un amigo suyo estaba haciendo, "¡bueno, así es!" Mi respuesta siempre fue la misma: "No somos tal y tal; somos la familia Stokes ". Mi respuesta en el contexto de hoy es: "No somos tan o menos; somos la Iglesia y estamos llamados a amar a nuestro prójimo como a nosotros mismos ". Esto significa hacer todo lo posible para proteger a los demás.

Debido a que es posible portar el Coronavirus y ser asintomático, y porque no hemos logrado la capacidad de evaluar a todos, todos debemos trabajar bajo el supuesto de que estamos infectados y podríamos infectar a alguien más. Es por eso que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, la Organización Mundial de la Salud, los asesores del Presidente y los asesores del Gobernador Murphy y las autoridades locales de salud nos exhortan a que nos quedemos en casa, excepto cuando sea completamente inevitable. Tenemos opciones de adoración, oración y estudio que no requieren que nos aventuremos. Debemos usarlos tan bien como podamos. También debemos ser sensibles a la realidad de que otros no tienen más remedio que salir, y que a menudo los que ganan menos en nuestra sociedad corren el mayor riesgo.

La carta de Pablo a los filipenses articula uno de los grandes fundamentos teológicos de la Encarnación y la pasión de Cristo. Pablo escribe:

Deja que la misma mente esté en ti que estaba en Cristo Jesús,
quien, aunque estaba en la forma de Dios,
no consideró la igualdad con Dios
como algo para ser explotado,
pero se vació
tomando la forma de un esclavo
haber nacido a semejanza humana.
Y siendo encontrado en forma humana,
se humilló a sí mismo
y se hizo obediente hasta el punto de la muerte
incluso la muerte en una cruz.
Por lo tanto, Dios también lo exaltó
y le di el nombre
eso está por encima de cada nammi,
para que en el nombre de Jesús
cada rodilla debe doblarse,
en el cielo y en la tierra y debajo de la tierra,
y cada lengua debe confesar
que Jesucristo es el Señor
Para la gloria de Dios Padre.

En esta temporada extraña, desafiante y que pone en peligro la vida, a nosotros, como miembros del cuerpo de Cristo, se nos pide que nos "vaciemos", que seamos como Cristo y que renunciemos a lo que es precioso y nos da vida. , hacerlo por nuestro amor a nuestros vecinos. En nombre de este mismo amor, les pido a las personas que se queden en casa tanto como puedan y que ofrezcan adoración desde sus hogares, con la excepción de los equipos de adoración que viven juntos, en cuyo caso trabajar juntos para producir La adoración en línea en el santuario no agrega riesgo adicional. Le pido a la gente que se mantenga lo más segura posible y que mantenga a otros a salvo.

En una publicación reciente de la revista Sojourner’s, se cita al Obispo Presidente de la Iglesia Episcopal, el Reverendísimo Michael Curry, con palabras que deberían hablarnos a todos en esta temporada de Pascua:

“Si el mensaje de Pascua es sobre [una nueva vida], entonces para nosotros ayunar de reunirnos para adorar es seguir el camino de una nueva vida, una nueva vida para aquellos a quienes podríamos lastimar al reunirnos y una nueva vida para nosotros al aprender vivir, no solo para sí mismo, sino para los demás y para Dios, eso es resurrección ".
Que Dios te bendiga a ti y a los que amas y te mantenga sano y salvo.

El Reverendísimo William H. Stokes
Obispo XII de Nueva Jersey

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